Evakuer i andra världskriget

Evakuer i andra världskriget

Evakueringen av Storbritanniens städer i början av andra världskriget var den största och mest koncentrerade massrörelsen för människor i Storbritanniens historia. Under de första fyra dagarna i september 1939 transporterades nästan 3 000 000 personer från städer och städer i fara från fiendens bombplaner till säkerhetsplatser på landet.

De flesta var skolbarn, som hade märkts som bitar av bagage, skilda från sina föräldrar och åtföljdes istället av en liten armé av vårdnadshavare 100 000 lärare. Med någon åtgärd var det en häpnadsväckande händelse, en logistisk mardröm för samordning och kontroll som började med den stränga ordningen att ‘Evakuera omedelbart’, utfärdat klockan 11.07 på torsdagen den 31 augusti 1939. Få insåg att inom en vecka var kvartdelen av befolkningen i Storbritannien skulle ha en ny adress.

Att prata med att evakuera nu om händelserna av dessa dagar 1939 påminner om smärtsamma minnen som har varit djupt gömda i 60 år, utsatt för trauma för separation och isolering och spänningar av rädsla och ilska. De flesta var omedvetna om var de gick, vad de skulle göra och alla var helt okunniga när de skulle komma tillbaka.

Rädslan för flygattack från tyska bombare i början av fientligheter uppmuntrar föräldrarna att skicka sina barn till säkerhet. Det fanns förutsägelser om 4 000 000 civila offer i London ensam, och redan i 1922 efter att lufthotet från Zeppelins Lord Balfour hade talat om ‘oupphörlig bombardement av det slag som ingen annan stad någonsin har behövt utstå’.

Regeringen hade lagrade kistor, uppförde massor av spärrballonger och planerade, åtminstone i detalj, för massevakueringen av brittiska städer före 1939. Men det är nu uppenbart att dessa planer var hopplöst felaktiga.

För det första var uppskattningarna av olyckshändelser grovt överdrivna och den efterföljande regeringens propaganda orsakade nära panik snarare än kontrollerad rörelse. Bilderna är av upptagna tågstationer, ropar tjänstemän och sobbing mödrar.

I London sjöng skolbarnen ‘The Lambeth Walk’. Annanstans fanns det choruses av ‘Wish Me Luck As You Wave Me Goodbye’. För de flesta var det ‘som att gå på ett äventyr’: en fras som fortfarande är överlägsen i evakueres sinnen 60 år på.

‘Vi marscherade till Waterloo Station bakom vår huvudlärare som bär ett banderoll med vår skolas namn på den’, säger James Roffey, grundare av Evacuees Reunion Association. ‘Vi trodde alla att det var en semester, men det enda vi inte kunde’ t träna var varför kvinnorna och tjejerna grät. ‘

För tidningarna representerade evakueringen en oemotståndlig mänsklig historia. En högklassig engelskkvinna, Mollie Panter Downes, beskrev scenen i hennes tvåveckade stycke för New Yorker och påpekade de ‘glada små kakorna som knappt kunde tro på den lycka som skickade dem till landsbygden’.

De stereotypa bilderna bildades redan i människors sinnen.

Föräldrar gav instruktioner till sina barn: ‘Tala inte,’ ‘Grin och bära den,’ ‘Ta hand om din syster’, ‘Skriv hem så fort du kan.’

I stort sett fungerade den fyra dagars officiella utflykten överraskande bra.

Resultatet kan bara beskrivas som en typisk brittisk krigstid. Hundratals barn anlände i fel område med otillräckliga rationer. Och, mer oroande, det fanns inte tillräckligt med bostäder för att sätta dem på.

Tolv månader tidigare hade regeringen undersökt lediga bostäder, men vad de inte hade beaktat var i vilken utsträckning medelklass och familjer skulle göra egna privata arrangemang. Följaktligen var de hushåll som tidigare erbjöd sig att ta in evakuer, nu fulla.

Att hålla kontroll över det hela blev en glädjeuppgift. ‘Tågen kom i tjock och snabb’, säger Geoffrey Barfoot som hade utsetts från rådhuset för att fungera som billing officer i Weston Super Mare. ‘Det var snart uppenbart att vi bara inte hade sängutrymmet.’

Som ett resultat av otillbörliga matchningar gjordes urval enligt rudimentära principer. Billetingofficer lined barnen bara upp mot en vägg eller på ett stadium i hallen och uppmanade potentiella värdar att välja. Således kommer frasen ‘jag’ ta den som ‘blev etsad på våra evakueres minne.

Steve Davis, en klinisk psykolog som specialiserat sig på studier av krigstrauma, säger att detta var den första av många stunder som orsakade upprördhet och förnedring för evakuerade och sätter deras välfärd under allvarligt hot. ‘Det var lite mer än en pedofilens charter’, säger Davis, vars arbete innebär rådgivning av tidigare evakuer.

För honom markerar det aktuella årsdagen en vattendrag. ‘Undersökningar visar att barndomsminnen ligger vilande i en period på cirka 60 år och nu återvänder de för att hemsöka människor på ett stort sätt.’

Förståligt kanske, de med bara goda evakueringar värdesätter sina minnen, och är irriterad av dem som bara verkar återkalla den dystra sidan. Andras olycka besparar på något sätt sin egen idylliska bild.

Men kontrasterande upplevelser har stannat med evakuenterna och det som finns kvar kan bara beskrivas som det bästa av tiderna och de värsta tiderna.

Rita Glenister, från norra London, stannade hos en arbetarklassfamilj i Somerset och behandlades som en familjemedlem, med kärlek och tillgivenhet och säkra vänskap för att vara en livstid. Norma Reeve, från en ringa bakgrund i East End, togs in av en betitlad dam med tjänare och en butler som serverade Norma sina måltider.

Små saker, som att gå på bilderna, lära sig att baka bröd, promenera i skogen och generositeten hos dem som tog evakuerade barn i sina hem, har varit ständiga i evakuernas sinnen. För många var det en livsförbättrande, uppenbarande upplevelse, och lämnade dem med minnen som de skatter till idag.

Andra var dock slagna, misshandlade och misshandlade av familjer som inte ville ha dem och brydde sig inte om dem. Den smärtsamma erfarenheten av John Abbot, evakuerad från Bristol, återspeglar den mörkare sidan. Hans ransatser stulades av hans värdfamilj, som åtnjöt god mat medan John fick en diet av ingenting mer än potatismos.

Han var horsewhipped för att tala ut och med en knäppt och blödande kropp, så småningom togs in av polisen. Sedan var det Terri McNeil som låst i en fågelbur och lämnade med en bit bröd och en skål med vatten.

Naturligtvis skulle det vara fel att anta att evakuering under regeringens system var en lång elände för de flesta berörda. Tydligen var det bara en minoritet som blev sjuk behandlad, men det hände. Naturligtvis ligger djupt ärr precis under ytan för den minoriteten.

Evakuering av skolbarn från London gick utan hitch. Barnen, leende och glada, lämnade sina föräldrar och medverkade för okända destinationer i en anda att gå på ett fantastiskt äventyr.

‘Jag önskar att alla våra passagerare var lika lätta att hantera,’ sa en järnvägsansvarig. ‘Barnen var väldigt välskötta.’